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La Afasia

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¿Qué es la afasia?

Partes del cerebro afectadas por la afasia
Partes del cerebro afectadas por la afasia

La afasia es un trastorno que resulta por un daño a las partes del cerebro relacionadas al lenguaje. Estas son las áreas del lado (hemisferio) izquierdo del cerebro para la mayoría de las personas. Por lo general, la afasia ocurre de repente. A menudo es resultado de un derrame cerebral o una lesión en la cabeza. Pero también puede desarrollarse poco a poco, como en el caso de un tumor en el cerebro, una infección o la demencia. El trastorno perjudica el hablar y el comprender lo que dicen los demás. También perjudica el leer y el escribir. La afasia puede aparecer en conjunto con trastornos del habla tales como la disartria o la apraxia del habla. Estos también son resultado de un daño en el cerebro.

¿Quién tiene la afasia?

Cualquiera puede padecer de la afasia, incluso los niños. Sin embargo, la mayoría de las personas que tienen la afasia son personas de mediana edad o mayores. Tanto las mujeres como los hombres pueden padecer de la afasia. De acuerdo a la Asociación Nacional de la Afasia (National Aphasia Association, en inglés), alrededor de 80,000 personas al año padecen de la afasia por causa de derrame cerebral. Hoy en día en los Estados Unidos cerca de un millón de personas padecen de la afasia.

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¿Qué causa la afasia?

La afasia es causada por daño a una o más de las partes del cerebro relacionadas al lenguaje. Muchas veces, la causa de la lesión en el cerebro es un derrame cerebral. Un derrame cerebral ocurre cuando la sangre no puede llegar a una parte del cerebro. La sangre transporta el oxígeno y los nutrientes importantes al cerebro. Así que las células del cerebro mueren cuando no reciben su cantidad normal de sangre. Otras causas de lesión en el cerebro son:

  • golpes graves a la cabeza,
  • tumores en el cerebro,
  • infecciones en el cerebro y
  • otros trastornos que afectan al cerebro.

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¿Qué tipos de la afasia hay?

Un tipo de la afasia no fluente es la afasia de Broca. Las personas con la afasia de Broca tienen una lesión en el lóbulo frontal del cerebro. Muchas veces hablan con frases cortas que tienen sentido pero que llevan un gran esfuerzo. A menudo dejan de decir palabras cortas como “y”, “es”, y “el”. Por ejemplo, una persona con afasia de Broca podría decir, “Caminar perro”, queriendo decir, “Sacaré a caminar al perro.” O podría decir “libro libro dos mesa”, queriendo decir “Hay dos libros en la mesa”. Por lo general, las personas con afasia de Broca comprenden bastante bien lo que dicen los demás. Es por esto que a menudo se dan cuenta de sus dificultades. Pueden sentirse frustrados fácilmente. Es común que las personas con afasia de Broca tengan debilidad o parálisis del brazo y la pierna derecha. Esto es porque el lóbulo frontal donde está la lesión también controla los movimientos del cuerpo.

Otro tipo de la afasia no fluente es la afasia global. Es causada por daño a grandes porciones de las áreas del cerebro relacionadas al lenguaje. Las personas con la afasia global tienen dificultades graves de comunicación. Pueden estar extremadamente limitados en hablar o comprender lo que dicen los demás.

Existen otros tipos de la afasia. Cada uno es causado por daños a diferentes partes del cerebro relacionadas al lenguaje. A algunas personas les es difícil repetir palabras y frases a pesar de que pueden hablar y entender el significado de la palabra o frase. A otras personas les es difícil nombrar objetos a pesar de que saben qué es el objeto y para qué se puede usar.

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¿Cómo se diagnostica la afasia?

Lo más común es que el doctor que primero trata a la persona por la lesión en el cerebro reconoce la afasia. Muchas veces ese doctor es un neurólogo. El doctor normalmente hace pruebas en que la persona sigue órdenes, responde preguntas, nombra objetos y sigue una conversación. Si el doctor sospecha la afasia, recomienda que el paciente vaya a un terapeuta del habla y del lenguaje. El terapeuta realiza un examen integral de las capacidades de comunicación de la persona. El examen incluye la capacidad de la persona de habla en forma más clara. Los investigadores también están estudiando los posibles beneficios de combinar:

  • hablar,
  • expresar ideas,
  • llevar una conversación social,
  • entender el idioma,
  • leer y escribir,
  • poder tragar y
  • usar un medio de comunicación alternativo y aumentativo.

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¿Es posible recuperarse de la afasia?

En algunos casos, la persona se recuperará totalmente de la afasia sin tratamiento. Este tipo de recuperación espontánea normalmente ocurre después de sufrir un derrame cerebral en el cual el flujo de sangre que va al cerebro se interrumpe de forma temporal, pero se repone muy rápido. Esto se llama accidente isquémico transitorio. En estos casos, las capacidades de hablar y comprender lo que dicen los demás pueden regresar en pocas horas o en pocos días.

Sin embargo, en la mayoría de los casos, la recuperación del habla y la comprensión no es tan rápida, ni tan completa. Muchas personas con la afasiaexperimentan una recuperación espontánea parcial. En esta recuperación, algunas de las habilidades del habla y la comprensión vuelven entre unos pocos días a un mes después de la lesión en el cerebro. Pero por lo regular un poco de la afasia permanece. En estos casos, muchas veces la terapia del habla ayuda. Por lo común, la recuperación continúa por dos años. Muchos profesionales médicos consideran que el tratamiento más eficaz comienza en las primeras etapas de la recuperación. Algunos de los factores que influyen cuánto mejora la persona incluyen:

  • la causa del daño al cerebro,
  • el área del cerebro que sufrió el daño,
  • el alcance de la lesión en el cerebro,
  • la edad y el estado de salud y
  • otros factores como la motivación, si es diestro o zurdo y el nivel de educación.

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¿Cómo se trata la afasia?

La terapia para la afasia se concentra en mejorar la capacidad de la persona para comunicarse, ayudándole a:

  • usar las capacidades del hablar y comprender que le quedan,
  • reponer las capacidades del hablar y comprender todo lo que se pueda,
  • compensar los problemas del hablar y comprender y
  • aprender otras maneras de comunicarse.

La terapia individual se concentra en las necesidades específicas de la persona. La terapia de grupo ofrece la oportunidad de usar nuevas capacidades de comunicación en un ambiente de grupo pequeño. En la mayoría de las ciudades grandes hay clubes de derrame cerebral. Estos son grupos regionales de apoyo formados por personas que han sufrido derrames. Además, estos grupos pueden ayudar a una persona y a sus familiares a adaptarse a los cambios de vida que acompañan a un derrame cerebral y a la afasia. La participación de los familiares es un componente esencial en el tratamiento de la afasia. De esta manera los familiares pueden aprender la mejor manera de comunicarse con su ser querido.

Se anima a que los familiares hagan lo siguiente con su ser querido:

  • hablar de forma más simple con el uso de frases cortas y sencillas.
  • repetir el contenido de las palabras o escribir palabras clave para aclarar el significado según sea necesario.
  • conversar de forma adulta. Es decir, no hablarle como si fuera niño.
  • limitar las distracciones. Por ejemplo apagar o bajarle el volumen a la radio o la televisión, cuando sea posible.
  • incluirlo en las conversaciones.
  • pedir y valorar a su opinión, especialmente con respecto a los asuntos familiares.
  • animar cualquier tipo de comunicación, ya sea mediante el habla, los gestos, las señales, o los dibujos.
  • evitar corregir lo que dice.
  • darle mucho tiempo para hablar.
  • ayudarlo a participar en actividades fuera del hogar. Buscar grupos de apoyo, por ejemplo, clubes de derrame cerebral.

Otros tratamientos usan computadoras para mejorar las capacidades de hablar y comprender de las personas con la afasia. Los estudios muestran que la terapia con computadora puede ayudar a las personas con la afasia a recuperar ciertas partes del habla. Por ejemplo, la terapia con computadora ayuda a recuperar el uso de los verbos. Las computadoras también ofrecen otra manera de comunicarse a las personas con dificultad para expresarse. Por último, las computadoras pueden ayudar a las personas que tienen problemas para percibir la diferencia entre fonemas (los sonidos con los que se forman las palabras) proporcionando ejercicios de discriminación auditiva.

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¿Qué investigaciones se están realizando sobre la afasia?

Los científicos están buscando los problemas subyacentes que provocan ciertos síntomas de la afasia. El objetivo es comprender de qué forma una lesión en una parte específica del cerebro afecta la capacidad de la persona de hablar y comprender. Los resultados pueden ser útiles para el tratamiento de varios tipos de la afasia, ya que el tratamiento puede cambiar dependiendo de la causa del problema de hablar y comprender. Otras investigaciones están intentando comprender las partes del proceso del lenguaje que contribuyen a la comprensión y la producción de frases. También están intentando comprender de qué forma estas partes se pueden descomponer en la afasia. De esta forma, quizás sea posible identificar dónde ocurre la descomposición y así ayudar a elaborar programas de tratamiento más localizados.

Los diferentes idiomas tienen muchas cosas en común cuando se lesionan partes específicas del cerebro. También existen diferencias. Los científicos están intentando comprender los síntomas comunes (o universales) de la afasia y los síntomas del trastorno específicos del idioma. Otros investigadores están examinando si las personas con la afasia aún conocen su idioma pero tienen dificultades para acceder a ese conocimiento. Estos estudios pueden ayudar en elaborar pruebas y estrategias de rehabilitación que se concentren en características específicas de un idioma o varios idiomas.

Los investigadores están experimentando con la terapia de medicinas como tratamiento para la afasia. Algunos estudios están probando la forma en la que se pueden usar las medicinas en combinación con la terapia del habla para mejorar la recuperación de diversas funciones del lenguaje.

Los investigadores también están estudiando la forma en la que el tratamiento de otros problemas cognitivos que involucren la atención y la memoria puede mejorar las capacidades de comunicación.

Para comprender los procesos de recuperación en el cerebro, algunos investigadores están usando la resonancia magnética funcional (RMf). Esto ayuda a comprender mejor las regiones del cerebro humano que participan en el habla y la comprensión del lenguaje. Este tipo de investigación podría ayudar a entender cómo estas áreas se reorganizan después de una lesión en el cerebro. Los resultados podrían tener implicaciones para la comprensión básica de cómo funciona el cerebro, y el diagnóstico y tratamiento de las enfermedades neurológicas.

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¿Dónde puedo obtener más información?

El NIDCD mantiene un directorio de organizaciones que pueden responder sus preguntas y proporcionarle información, por escrito o en formato electrónico, acerca de este tema. La lista de organizaciones está localizada en http://www.nidcd.nih.gov/directory. Actualmente, el directorio por Internet está disponible solamente en inglés.

Use las siguientes áreas temáticas para buscar organizaciones que sean relevantes para la afasia:

Para más información, y otras direcciónes y números telefónicos o para pedir una copia impresa de la lista de organizaciones, comuníquese con:

Centro de Información del NIDCD
1 Communication Avenue
Bethesda, MD 20892-3456
Llamada gratuita: (800) 241-1044
Llamada gratuita TTY: (800) 241-1055
Fax: (301) 770-8977
Correo electrónico: nidcdinfo@nidcd.nih.gov
Publicación No. 09-4257S
Actualizada en abril de 2009

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